mercredi 15 mars 2017

Mais qu'est-ce donc ? Un ravioli ? un pâtisson ? une soucoupe volante ? Non, c'est Pan, satellite de Saturne !

La sonde Cassini, qui explore le système de la planète géante depuis déjà 13 ans, a réalisé au cours de son actuel cycle de survol en rase-mottes des anneaux externes, une série d'images inédites de ce corps arborant une étrange collerette sur son équateur. Le 7 mars dernier, le vaisseau n'était qu'à 24.572 km de cette lune minuscule.

Découvert en 1990 grâce aux images transmises par Voyager 2, ce petit satellite d'environ 28 km de diamètre, orbite autour de Saturne en près de 14 heures seulement, à quelque 134.000 km du centre de la planète géante. À l'intérieur de l'anneau
A où il circule, il s'est aménagé un véritable boulevard pour lui seul, large de 325 km : la division d'Encke. Depuis la Terre, lorsque l'atmosphère n'est pas trop agitée, il est possible de la distinguer dans un télescope, tel un trait sombre, plus fin et moins visible que la division de Cassini. C'est lui qui le maintient ouvert et créé, par sa gravité sur les petits grains qui bordent chacun des deux côtés, des ondulations et remous.

Ainsi, la petite lune agit comme un berger et, d'ailleurs, son nom (à la différence des premiers satellites baptisés en référence aux Titans) est celui du célèbre satyre, mi-homme, mi-chèvre, dieu protecteur des bergers et de leurs troupeaux.

source: FuturaScience



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