lundi 2 mai 2016

Une cellule, pas de cerveau... et elle est capable d'apprendre !

La capacité d’apprentissage et la mémoire sont des éléments clés dans le monde animal.  Cette faculté est généralement considérée comme l’apanage d’organismes dotés d’un cerveau et d’un système nerveux. Pourtant les organismes unicellulaires doivent eux aussi s’adapter au changement. Des bactéries ont certes une faculté d’adaptation, mais elle se produit sur plusieurs générations et relève donc plutôt de l’évolution.

Une équipe de biologistes  a donc cherché à apporter la preuve qu’un organisme unicellulaire pouvait apprendre. Ils ont choisi d’étudier le protiste Physarum polycephalum, une cellule géante, possédant plusieurs noyaux, et classée parmi les myxomycètes, qui vit dans les sous-bois et fait preuve d’étonnantes aptitudes, telles résoudre un labyrinthe, éviter des pièges ou optimiser sa nutrition, mais on savait très peu de choses jusqu’à présent sur sa capacité d’apprentissage.
Lors d’une expérience de neuf jours, les scientifiques ont confronté différents groupes de ce protiste à des substances amères mais inoffensives, qu’ils devaient traverser afin d’atteindre une source de nourriture. Un groupe était ainsi placé devant un « pont » imprégné de quinine, un autre devant un pont de caféine tandis qu’un groupe témoin devait simplement passer sur un pont non imprégné. Au tout début réticents à franchir les substances amères, les protistes ont appris au fil des jours qu’elles étaient inoffensives et les ont traversées de plus en plus rapidement, se comportant au bout de six jours de la même façon que le groupe témoin.

La cellule a donc appris à ne plus craindre une substance inoffensive après y avoir été confrontée à plusieurs reprises, un phénomène que les scientifiques nomment habituation...

suite de l'article à FuturaScience
photo: wikipedia